中國是世界上最早開始養蠶繅絲織綢的國家,這一點是世界公認的。法國學者Balize在他的《蠶史學》一書中說:“太古之時,蠶絲業僅行于中國,其它各國從未之有?!庇捎諍艸さ睦肥逼諛?,中國人獨創了蠶絲纖維及其織物的生產技術,而從遠道輾轉到達西方人手中的絲綢織物,花樣又是那般華美動人,摸上去滑爽柔軟,還有一種獨特迷人的珍珠般的光澤,簡直令人愛不釋手。因此在古羅馬,絲綢幾乎與黃金等價。達官貴人身著一襲絲綢長袍,是極盡奢華的事。甚至連凱撒大帝有一次穿著絲綢袍服去戲院看戲,也被國人認為太過豪華。愛屋及烏,西方人對生產絲綢的那個遙遠的東方國度也生出了許多仰慕,對絲綢的由來,更是有很多有趣的設想。他們稱那個能生產絲綢的國度為“賽里斯”,即“絲國”。賽里斯國遠在大地的邊緣,那里的國民聰明靈巧,更奇妙的是那個國度還有一種神奇的樹,可以從樹葉叢理出長長的絲來?;蛘咚?,絲是一種金色的羊毛,等等……。等西方人終于明白絲是從一種昆蟲-----蠶的口中吐出來的,可以想見他們是何等的驚訝!
    豈止是外國人感到驚訝,就是中國人,對這種能吐絲作繭的昆蟲也充滿了敬仰之情,而要從蠶這種昆蟲作的繭子中抽出絲來,織成綢帛,衣被人間,這是一種多么偉大、神奇和充滿想像力的發明??!舉凡這樣關乎民生的重大發明,中國人往往歸功于古圣王,載之史書,代代傳頌。于是,中國絲綢業的起源,就有了黃帝元妃西陵氏始蠶、蜀王蠶叢始蠶和伏羲化蠶等傳說。這其中,以西陵氏始蠶的傳說影響最大,流傳最廣。
    西陵為遠古四川的一個原始部落,西陵氏為該部落之女,名嫘祖,被中原部落首領黃帝娶為元妃。司馬遷《史記·五帝本紀》中記載:“黃帝居軒轅之丘而娶于西陵氏之女?!貝滴髁曄銑晌頻墼?,便開始教人民種桑養蠶之法,繅絲織綢以供衣服之用,蠶絲業逐漸在中原地區興盛起來。人們感其功德,將其奉為先蠶,即蠶絲業的始祖神?!端迨欏吩謐芳悄媳背篤?、后周的禮制時,提到京城中有皇后的蠶壇與蠶殿,每年春季先定吉日,皇后要親率貴婦們祭祀蠶神帝和西陵氏,用的祭品是“一太牢”----即一頭牛。祭后舉行皇后親蠶儀市。至北宋,劉恕將這一說法寫進了《通鑒外紀》:“西陵氏之女嫘祖元妃,始教民育蠶,治絲繭以供衣服……后世祀為先蠶?!貝撕?,不少學者認同了這一說法,并引經據典地加以證實。蠶絲業尊重黃帝元妃嫘祖為始祖神,或是古人認為養蠶繅絲的勞作由婦女來做更加合適之故吧。
   黃帝是中原部落的首領,嫘祖是四川部落西陵氏之女,在地域上都離浙江比較遙遠?;頻墼疾仙窕暗牧鞔?,反映出我國先秦時期,黃帝流域的蠶絲業相對發達的實況。而在浙江民間蠶農們信奉的,卻是一位騎在白馬上的“蠶花娘娘”。
   說起這“蠶花娘娘”。也有一番不平凡的來歷。相傳很久很久以前,江南有戶人家只有父女兩人及一匹白馬相依為命。一次父親出了遠門,留下女兒看家。日子長了,女兒十分思念父親。一日偎著白馬開玩笑地說:“白馬啊,如你把我父親找回家,我就嫁給你?!卑茁硪惶?,竟朝天一聲嘶鳴,奮力掙斷韁繩而去。小姑娘的父親忽見家中的白馬朝他奔來,不知家中出了什么事,急急跨上馬背向家里趕去?;丶壹槳?,也就放下心來。但從那以后,家里就有些不對勁了,那匹白馬一見姑娘,就要跳躍嘶鳴。父親覺得奇怪,私下問女兒發生了什么事情。女兒無奈,只得以實情相告。畜牲怎么可與人配婚?父親發了怒,一箭射死了白馬,并把馬皮剝下來晾在院子里。小姑娘走到馬皮邊上,想到發生的不幸,暗自落淚。忽然旋風四起,那馬皮驀地裹住了姑娘團團亂轉,不一會就出了院外,等父親趕到,女兒早已無影無蹤了。第二天,父親才在一片樹林中找到了女兒。只見雪白的馬皮正緊緊貼在女兒身上,她的頭也變成了馬頭的模樣,正伏在樹枝上,扭動著身子,從嘴角吐出長長的絲來。這便是世界上蠶與絲的由來。人們將小姑娘尊為蠶神,為她立廟塑像,頂禮膜拜,稱為“馬頭娘”。這一神話最早記載在晉代干寶的《搜神記》中,流傳很廣,后世浙江的蠶農便將“馬頭娘”認作了蠶絲業的始祖神,并親切地稱她為“蠶花娘娘”,年年蠶事前后,祭祀不斷。